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以自主创新打造语音产业核心竞争力 ——安徽科大讯飞信息科技股份有限公司

摘要:安徽科大讯飞信息科技股份有限公司(以下称“科大讯飞”)是一家专业从事智能语音及语音技术研究、软件及芯片产品开发、语音信息服务的国家级骨干企业。在中文语音技术领域,科大讯飞是研究时间最长、资产规模最大、历届评测成绩最好、专业人才最多及市场占有率最高的公司,其中文智能语音核心技术代表了世界的最高水平。2011年,科大讯飞获得全国工商联颁发的创新企业奖。

199969日,以刘庆峰为首的18名优秀的科大学子(大部分是从事语音相关领域研究的中科大博士和硕士),凭借“中文语音技术应当由中国人做到最好、中文语音产业要掌握在中国人手中”的民族责任感和历史使命感,正式创建了科大讯飞,并为中国语音产业发展带来一场“天翻地覆”的变革。

目前,作为中国最大的智能语音技术提供商,科大讯飞在智能语音技术领域有着长期的研究积累,在语音合成、语音识别、口语评测等多项技术上拥有国际领先的成果,并牵头制定中文语音技术国家标准。20062011年连续六年囊括全球英文合成大赛第一名,连续4年在国际说话人、语种识别大赛中名列前茅。

目前,科大讯飞已占有中文语音技术市场80%以上市场份额,开发商已达5000余家,以科大讯飞为核心的中文语音产业链已初具规模。科大讯飞现已成为业界公认的“语音产业国家队”,截至2011年底拥有员工1526人,企业资产总额达到12.31亿元,2011年,实现营业收入5.57亿元,利润总额达到1.44亿元。

创新利益共享机制  打破产学研技术壁垒

2000年以前,在中国语音产业内有一句流传很广的话:“要想了解中国语音产业未来五年发展的前景,那就看美国;未来两年的前景就要看日本;未来一年就要看台湾。”这就是当时中国大陆语音产业的发展落后于世界发达国家和地区的状况。不仅如此,2000年以前中文语音应用几乎全部为国外公司所垄断。微软、IBM、摩托罗拉等均在华设立专门语音研究基地。

“语音是文化的基础、民族的象征”。在社会信息化、网络化、智能化的发展趋势下,作为人类沟通和获取信息最自然、最便捷的方式,智能语音技术既可用于国防事业和汉语国际推广等国家战略需求领域,亦可进入亿万家庭、造福百姓生活。

令人惊喜的是,短短十年之后,中国语音技术应用和市场应用水平已经追上,甚至赶超了世界先进水平。更令人振奋的,是中国语音产业的格局发生了翻天覆地的变化,超过80%的市场份额已经回到了中国人自己的手中。这与中国科技界、特别是IT界常常感慨核心技术掌握在外国人手中的情况形成了鲜明的对比。这不仅是中国语音界的骄傲,更是民族的骄傲。

科大讯飞是如何在激烈的语音技术市场竞争中抢得发展先机?如何扭转国内语音应用市场被国外IT巨头垄断的不利局面?如何克服大学生的自身不利因素实现技术与产业的突破?答案只有一个,那就是自主创新,以实现语音技术与市场应用的发展。

刘庆峰曾经对科大讯飞提出这样的要求:“第一,我们要比科技界更了解语音技术未来的发展走向,在核心技术上始终保持国际领先;第二,我们要比消费者更了解他们的潜在需求,对语音产业未来发展进行前瞻性判断,利用全新的技术创造出新的市场和服务,满足消费者需求。一流的企业满足市场,超一流的企业创造市场,科大讯飞立志成为一家创造市场、引导市场需求的公司。”

作为中国语音产业的拓荒者,科大讯飞在自主创新的道路上并不是一帆风顺的,曾经备尝艰辛。经过多年的发展,科大讯飞探索出了一条自主创新的发展之路:以智能语音核心技术创新为切入点,并逐步深入到产品、商务模式、资本、人才等全方位的创新,全方位打造公司核心竞争力。

成立之初的科大讯飞很弱小。从市场需求看,语音核心技术效果需要进一步提高,以尽快达到市场可以接受的程度。此外,科大讯飞面临着国外巨头对国内语音市场的激烈争夺。国际大公司不仅已经掌握了大部分中文语音市场的研发和销售,有的还出巨资干脆连根挖走国内为数不多的几家零散语音科研机构。而且,当时国内中文语音基础研究方面存在着固有的技术壁垒,具有典型交叉学科特点。中科院声学所在声学信号方面蜚声海内外,中国社科院语言所在汉语音律研究方面卓有建树;而中科大在语音文本研究方面领先国际,但由于种种原因,这三个研究所一直无法形成深入的、实质性的合作。就是国家重点实施的863计划,也未能使3家研究机构实现有效整合。

以振兴民族语音产业为己任的科大讯飞意识到,以往这种单枪匹马的模式正是中国语音产业发展最大的障碍与瓶颈。如果不能打破这种壁垒,不能实现核心技术源头的资源整合,只会被国际企业越甩越远,不但科大讯飞的生存与发展无从谈起,民族语音产业的振兴更只能是天方夜谭。

找到了病根,把准了脉,科大讯飞敏捷的采取了行动。在完成第一次融资后,2000年初,刘庆峰立刻以这笔资金做基础,使科大讯飞与中国科技大学、中科院声学所、中国社科院语言所这三个在语音领域有着丰富积累的著名机构相继实现合作,成立了国内语音技术联合实验室,迅速形成了优势互补的良好局面。

科大讯飞通过提供专项科研经费,让这些科研院所专注于各自优势方向的研究、发展和创新,而由科大讯飞提供统一的产业运作和转化平台,大大加快了研究成果向产业的转化。科大讯飞每年为加入联合实验室的研究所投入30~50万元,基于子课题还可追加研究经费,近年来总投入已超过1000万元,这大大超过了国家同期的支持投入。

而联合实验室规划研究的课题都是与科大讯飞未来产品方向紧密相关的。共识和决策一旦形成,就会获得高效实施。如此,市场方向更加明确,技术研究更加专注,让专业的人做专业的事,合理的分工协作极大提速了中国语音产业技术进步和市场应用发展的步伐。

在这种创新利益共享机制的作用下,长期都未曾改观的“产学研”分割的坚冰壁垒轰然倒塌。国内语音核心技术资源在源头得到了整合,过去分散的各方力量汇聚成了一股不可阻挡的澎湃合力。科大讯飞由此一举树立了在中文语音产业和市场上绝对领先的优势,跃居行业龙头企业的地位。

近年来,为深入开展维语、蒙古语、藏语等少数民族语言的研究,科大讯飞还与新疆大学、内蒙古大学、西藏大学、云南大学等高校建立了联合实验室,进一步促进了中文语音产业的发展和壮大。

推进资本化运作  实现产业、资本双轮驱动

谁都不能否认资本的力量,对于创业型企业来说更是如此。有了资本,企业才有能力去做想做的事,以资本杠杆撬动产业和市场发展,迅速实现战略布局,抢占市场制高点。

这一点在科大讯飞的创业经验中表现得尤其明显。通过创新的开放式战略,科大讯飞在创业发展的过程中,已先后进行了两次融资。事实证明,每次融资对于科大讯飞都具有非常重要的意义,推动企业发展迈上一个新的台阶。

科大讯飞的第一次融资为公司准备了初始的发展资金,完成了对语音产业的启动。1999年,科大讯飞刚成立之时,资金的匮乏成为了制约企业发展的一个巨大障碍。没有资金的支持,刘庆峰常常为了按时发工资而绞尽脑汁,整合中国语音产业核心技术源头资源的雄心壮志更只能是纸上谈兵。市场环境的压力使刘庆峰充满了“时不我待”的危机感,科大讯飞不能坐等资本的缓慢积累,必须以创新的开放战略敲开资本的大门。

1999年底,科大讯飞开始了第一轮开放股权融资。安徽省内著名企业美菱集团、安徽省信托、合肥永信公司等注入资金,使科大讯飞的资本金达到6000万元。对于这笔资金的使用,科大讯飞有着明确的目的:从源头整合民族语音产业的优势资源。这为科大讯飞树立技术和市场优势地位打下了坚实的基础,也为科大讯飞赢得了宝贵的时间。

在随后的发展过程中,刘庆峰看到技术出身的科大讯飞逐渐暴露出了在管理和把握全球最新产业发展趋势等方面存在着明显的短板。能力的提升同样要依靠外部资源来提速。刘庆峰对企业的资本运作赋予了更多的诉求:引入资本的同时还要引入资源和能力。

第二次开放股权融资,科大讯飞引进了联想投资、复星集团、Intel、国家火炬投资公司等有技术背景、管理水平和相关资源,并在其所在的领域具有战略优势地位的投资机构及单位加盟。在此轮融资中,科大讯飞曾拒绝了出价比联想高50%的投资者。这清晰的反映了刘庆峰的资本战略,他说:“风险投资带来的并不仅仅是资金。我们看中联想,是因为联想为科大讯飞带来了本土化管理和组织方面的资源。通过这一轮资本的融合,科大讯飞在资源、管理、渠道共享和市场合作等方面得以充分借助这些股东所具备的战略优势。”

两次融资,两次飞跃。创新的开放战略不仅为科大讯飞解决了资金问题,更重要的是带来了管理水平的提升和企业产权结构的优化,为企业的长远发展做好了铺垫。20085月,科大讯飞成为我国语音产业界第一家上市公司,这为公司加强核心技术研发与加快研究成果产业化提供了更大、更广阔的资本平台。

 

要在市场竞争中胜出,抢时间,抢市场是关键。2001年,科大讯飞语音合成技术取得重要突破,已经可以完全满足社会各行业对语音合成技术的应用要求。而另一个问题也就摆到了科大讯飞面前:如何让这一技术以最快的方式推进到社会生活的方方面面,从而最大限度地占领市场?此时的科大讯飞在中文语音市场还不存在垄断优势,相反,国外企业带来的竞争压力咄咄逼人,以最快的速度“攻城掠地”是科大讯飞唯一的选择。

科大讯飞长于技术,因此企业定位从创业之始就很明确:做专业的语音技术提供商,专注于提供最核心的语音技术。毋庸讳言,市场自然不是科大讯飞的强项。语音技术应用分布在各行各业,市场千变万化。在这种情况下,科大讯飞创造性的提出语音平台战略,借战略伙伴的力量一起开拓市场。

所谓语音平台战略,即通过各种技术合作、市场合作和产业合作方式,与国内外著名大企业建立战略伙伴关系,推动各领域的开发商在科大讯飞语音平台的基础上加大产品开发力度和深度,使语音技术及产品应用到各个行业,应用到社会生活方方面面。打造一个从核心技术到二次开发厂商,再到终端用户的产业链,使得二次开发厂商能和科大讯飞一起携手合作,利益共享,共同推动语音产业的发展。

科大讯飞集中优势资源研发了开放式语音平台产品,各行业的开发商可以方便的通过二次开发在其开发的产品和系统中使用语音技术。语音平台战略利益共享的核心理念充满了魅力和吸引力,各行业开发商纷纷加盟,加快了语音技术应用的发展速度,科大讯飞也由此把业务触角深入到了各行业应用领域,实现了高速的、大范围的市场覆盖,极大的增强了核心技术和产品在市场中的竞争能力。

今天,当我们感叹于短短几年科大讯飞就使中文语音市场超过80%的份额回到了中国人手中的时候,不能忽视科大讯飞的语音平台战略在其中起到的居功至伟的作用,并能更深刻地去理解催生这一战略的“自主创新”精神的内涵与价值。

正是因为坚持了在技术、产业和资本等方面的自主创新,才成就了科大讯飞中国最大智能语音技术提供商和语音产业国家队的地位,但是同样也不应该忘记科大讯飞在标准制定、人才战略和文化建设等方面的创新贡献。

当前,随着计算机第五次浪潮——移动互联网时代的到来,科大讯飞凭借强大的自主创新能力,于20101028日率先在全球发布了首个同时提供语音合成、语音搜索、语音听写等智能语音交互能力的移动互联网智能交互平台—“讯飞语音云”,以及“讯飞语音输入法”、“互联网电视语音搜索”等引领性、标杆性应用,实现了移动互联终端在云计算下的交互和输入模式的革命。并于2012322日发布了增加自然语言理解、个性化语音识别、个性化语音合成、声纹识别、口语评测等新能力特性的新一代“语音云”平台,以及示范性应用产品“讯飞语点”,再次掀动了语音产业发展新高潮。